14 July, 2020
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Le roman, smartphone du 18° siècle !

Le roman était considéré comme aussi néfaste que le temps passé à l’écran aujourd’hui

Aujourd’hui, les parents craignent que les smartphones et le temps passé devant l’écran ne fassent perdre à leurs enfants des heures sur le canapé, à la dérive vers un autre monde. Au XVIIIe siècle, les mêmes réactions ont été suscitées par une autre nouvelle forme de média fascinante : le roman.

La manie, et la panique qui l’accompagne, commencent en 1740 avec la popularité phénoménale de « Pamela » de Samuel Richardson. Les romans étaient généralement publiés dans un format duodécimo pratique, similaire à celui d’un smartphone moderne, ce qui signifiait qu’ils pouvaient être emportés n’importe où et être lus tout en faisant d’autres choses.

Les critiques craignaient que les lecteurs de romans ne perdent leur capacité à distinguer les faits de la fiction et imitent le comportement des personnages qu’ils lisaient. La fiction était considérée comme particulièrement dangereuse pour les femmes, car elle les distrayait d’activités plus utiles, leur remplissait la tête de fantaisies irréalistes et les rendait plus susceptibles de s’enfuir avec des prétendants inappropriés. Mais les jeunes hommes étaient eux aussi en danger : « Les chagrins du jeune Werther » de Goethe, un grand succès des années 1770, qui se termine par le suicide de son protagoniste masculin, a été rendu responsable d’une série de morts par imitation et a été interdit dans plusieurs pays.

Que faire ? En 1778, Vicesimus Knox, un essayiste, suggére d’interdire les romans et encourage les gens à lire plutôt des « histoires vraies ». En 1789, un écrivain du Gentleman’s Magazine a proposé de faire payer une « taxe sur les péchés » aux romans (comme sur l’alcool et les cigarettes aujourd’hui). En les taxant – mais pas les « livres d’utilité réelle » -, on obtiendrait de précieuses recettes publiques et on encouragerait de meilleures habitudes de lecture.

Pour les yeux modernes, il semble évident que la panique autour des romans était l’expression d’autres préoccupations : qu’une plus grande alphabétisation exposerait les jeunes (en particulier les femmes) à des idées dangereuses et pourrait les inciter à contester l’autorité de leurs aînés ou la rigidité de l’ordre social.

Les préoccupations modernes concernant les jeux vidéo, les médias sociaux ou le temps excessif passé devant l’écran ont probablement des origines similaires – et pourraient un jour sembler aussi pittoresques que l’idée que les romans pourraient égarer leurs lecteurs.

Le fait que cela se soit avéré sans fondement mérite d’être rappelé la prochaine fois que vous serez tenté de dire à votre adolescent obsédé par l’écran d’aller lire un livre à la place ?

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