19 February, 2020
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Florence Knoll, la FEMME pionnière du design.

Florence Knoll Bassett, designer et entrepreneure pionnière qui a créé le l’image moderne du bureau américain d’après-guerre avec un mobilier élégant, des textiles colorés et un environnement de travail épuré et fluide, est décédée au mois de Janvier en Floride. Elle avait 101 ans.

Florence Marguerite Schust est née à Saginaw, dans le Michigan, le 24 mai 1917, de Frederick et Mina Schust. Son père, ingénieur et président d’une entreprise de boulangerie, décède quand elle a 5 ans, sa mère à l’âge de 12 ans. Enfant précoce fasciné par l’architecture, Florence est pratiquement adoptée dans les années 1930 par Eliel Saarinen et son épouse Loja. Elle a fréquenté l’école de filles Kingswood, puis la Cranbrook Academy of Art. Ces deux institutions étaient des pensionnats, supervisés par Eliel Saarinen.

Florence Schust a passé ses étés avec les Saarinens en Europe, exposés à un monde d’art et de culture. Après deux ans à l’Architectural Association de Londres, elle est revenue aux États-Unis au début de la Seconde Guerre mondiale. Elle a été apprentie pendant un an chez Gropius & Breuer à Boston, a étudié à l’école d’architecture de l’Université Columbia sous la direction de Mies van der Rohe et a obtenu une licence en architecture de l’Armor Institute of Technology en 1941. Elle est allée travailler pour Wallace K. Harrison, l’architecte qui a aidé à concevoir le Rockefeller Center, les Nations Unies et le Lincoln Center.

En 1943, elle est devenue designer pour M. Knoll, issu d’une famille qui avait fondé une entreprise de meubles en Allemagne en 1865, qui avait créé sa propre entreprise de meubles à New York en 1938. Ils se sont mariés en 1946 et elle est devenue son partenaire dans Knoll Associates. Grâce à ses relations avec les architectes et les designers, la société se développe rapidement avec ses collections modernistes.

Pour les connaisseurs du modernisme, les dessins de Florence Knoll, telle qu’elle était connue au milieu du XXe siècle, étaient et sont toujours l’essence même des formes pures et fonctionnelles du genre. Transcendant les modes du design, ils sont toujours influents, contemporains, courants dans les bureaux, les maisons et les espaces publics, encore présents dans les showrooms et présentés dans les collections des musées.

Mme Knoll a appris son art auprès des maîtres modernistes. Elle était une protégée de l’architecte germano-américain Ludwig Mies van der Rohe et d’Eliel Saarinen, architecte et professeur finlandais et père de l’architecte Eero Saarinen. Elle a également travaillé avec les architectes renommés du Bauhaus, Walter Gropius et Marcel Breuer. Tout au long de sa carrière, influencée par l’école de design allemande Bauhaus, elle a promu la fusion moderniste de l’architecture, de l’art et de l’utilité dans ses meubles et ses intérieurs, en particulier – mais pas exclusivement – pour les bureaux.

Pendant plus de 20 ans, elle a contribué à faire de Knoll Associates le plus grand et le plus prestigieux cabinet de design haut de gamme du genre, avec 35 showrooms aux États-Unis et dans le monde.

Alors que son mari s’occupait des affaires, Mme Knoll était la force créative de Knoll Associates. Elle grandit pour devenir la principale innovatrice en matière d’aménagements et d’ameublement modernes dans les années 1950 et 60, transformant les sièges sociaux des magazines CBS, Seagram and Look à Manhattan, le siège social de HJ Heinz à Pittsburgh et des propriétés aux États-Unis, en Europe, en Asie et en Amérique du Sud, y compris les ambassades américaines.

Son « design total » privilégiait les espaces de travail ouverts par rapport aux bureaux fermés et des meubles agencés pour des discussions informelles. Elle intégrait des éclairages, des couleurs vives, des tissus acoustiques, des sièges moulés à la manière de pétales de tulipes, des canapés et des bureaux aux pieds chromés, des tables de réunion collées et ovales et des intérieurs futuristes à plusieurs niveaux, plus architecturaux que décoratifs, avec des escaliers à ciel ouvert qui semblaient flotter dans les airs.

En plus de la planification stratégique et de la conception de mobilier, Mme Knoll a recruté et embauché nombre des meilleurs designers de l’après-guerre au monde. Elle a obligé le sculpteur Harry Bertoia à passer deux ans dans un atelier pour voir si, en travaillant avec les métaux, il pouvait fabriquer des meubles. Ses chaises métalliques sont devenues des classiques de Knoll. Elle a demandé à Eero Saarinen de concevoir une chaise « comme un grand panier d’oreillers dans lequel je puisse me rouler ». Il a créé la « chaise pour ventre » qui embrasse tout le corps.

Elle a également réuni des amis créateurs et d’anciens professeurs en acquérant les droits de leurs créations, en leur versant des commissions et des redevances, et en leur accordant un crédit pour leurs œuvres. Certaines des créations les plus admirées du XXe siècle sont ainsi devenues des classiques de Knoll, notamment la table de cyclone d’Isamu Noguchi (1950),  et la chaise Barcelona, ​​pièce en cuir et acier inclinée créée par Mies van der Rohe et Lilly Reich pour l’exposition internationale de 1929 à Barcelone, en Espagne.

Les exemplaires de ces modèles étaient chers à produire, nécessitant un travail manuel, et les prix de vente au détail étaient élevés, malgré le contrôle des coûts de Mme Knoll. Le cadre de la chaise Barcelona, ​​par exemple, avec neuf composants en acier assemblés par vissage, a été conçu comme une pièce d’acier inoxydable sans soudure, et la peau de vache a été utilisée à la place de la peau de porc pour les revêtements des sièges et des dossiers.

Pour commercialiser leurs produits, les Knolls ont ouvert des showrooms à Chicago, San Francisco, Los Angeles, Dallas et d’autres villes américaines, ainsi qu’en Europe, en Asie et en Amérique du Sud. Après le décès de M. Knoll dans un accident de voiture en 1955, Mme Knoll lui a succédé à la présidence et a occupé ce poste jusqu’en 1960. Même si elle a vendu sa participation dans la société, elle est restée directrice de la conception jusqu’en 1965, date à laquelle elle a pris sa retraite.

Au cours de sa dernière décennie chez Knoll, la société a doublé de taille et est devenue l’une des organisations de conception les plus influentes du pays. En 1984, Paul Goldberger, alors critique d’architecture du Times, écrivait que Florence Knoll « avait probablement fait plus que toute autre figure pour créer le bureau américain moderne.»

Après sa retraite, elle a accepté certains clients privés mais a refusé presque toutes les interviews et les apparitions publiques. En 1961, elle est devenue la première femme à recevoir la médaille d’or du dessin industriel de l’American Institute of Architects et, en 1983, l’Athena Award de la Rhode Island School. En 2003, le président George W. Bush lui a décerné le plus grand prix d’excellence artistique du pays, la Médaille nationale des arts. «J’ai eu une vie extraordinaire quand on y pense», at-elle confié au magazine Metropolis en 2001. Découvrez l’intemporalité de l’univers Knoll !

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